Vaca Muerta y la contaminación ambiental

La contaminación ambiental que representa la producción de petróleo y gas en Vaca Muerta, Argentina, tiene implicaciones tanto visibles hoy como a largo plazo en el ecosistema. Las causas están asociadas no solo al impacto inherente de la técnica de fracturamiento hidráulico – o fracking – sino también a los accidentes y eventos de negligencia por parte de las compañías de la industria.1

Técnica de fractura hidráulica en Vaca Muerta

¿Cómo impacta el ambiente de Neuquén y el ecosistema?

El riesgo de contaminación por la extracción no convencional de gas y petróleo en la Cuenca de Neuquén, donde Vaca Muerta está localizada, incluye aire, tierra y fuentes hídricas. En los procesos de explotación y traslado de gas, por ejemplo, se conoce que casi el tres por ciento del gas metano se filtra y asciende a la atmósfera con un potencial de generar calentamiento global 86 veces mayor al del CO2 en un período de 20 años.2

Para la extracción de estos combustibles fósiles, un promedio de 9,6 millones de galones de agua por pozo inyectados a presión se requieren para fracturar la roca y dejar salir el gas y el petróleo atrapados a 3.000 metros o más en el subsuelo.3 A pesar de que estudios han establecido que el riesgo de estrés hídrico en la zona de Neuquén es categoría baja-media por los ríos aledaños,4 tanto la cantidad como el almacenamiento de agua contaminada por la actividad son temas preocupantes.

¿Por qué hay riesgo de contaminación de agua potable?

Cuando los ciclos de la técnica de fracturamiento hidráulico concluyen, el agua recuperada – o backflow – tiene altos niveles de contaminación debido a las sustancias químicas que se usan en el proceso, entre ellas, Arsenio, Mercurio y Cadmio.5 En el backflow de la explotación de yacimientos no convencionales, también se han encontrado residuos peligrosos como Ácido Fórmico y Benceno, que pueden ser perjudiciales para la salud humana, este último con riesgos cancerígenos.6

Un estudio de la Escuela de Salud Pública de Yale, Estados Unidos, analizó 1.000 químicos en fluidos usados en la técnica de fracturamiento hidráulico. El informe muestra que al menos 157 de estas sustancias están asociadas a toxicidad y problemas en desarrollo y reproducción.7 Los investigadores también determinaron que las aguas residuales producidas por esta actividad pueden ser, incluso, más tóxicas que los propios fluidos usados para la fractura al inicio.8

Igualmente, el tratamiento, almacenamiento y disposición del agua contaminada representa costos y un arduo trabajo para las compañías de la industria.9 Gran parte de ella termina de vuelta y sellada en el pozo hasta llegar al subsuelo, con potencial de afectación a fuentes hídricas subterráneas en el largo plazo. Teniendo en cuenta que esto ya ha ocurrido en Estados Unidos, 10 la contaminación de fuentes hídricas representa una amenaza para la salud de las comunidades en las zonas de impacto.

Derrames de petróleo y residuos tóxicos en Vaca Muerta

En 2018, la organización Greenpeace denunció la existencia de un vertedero ilegal de residuos tóxicos provenientes de las actividades de explotación del yacimiento no convencional de gas y petróleo Vaca Muerta.11 La organización señaló que el vertedero “no cuenta con un canal de drenaje adecuado, se encuentra repleto y desbordado, y el fondo y las paredes no están revestidos con un sistema de impermeabilización”.12

FOTO: YAMIL REGULES/DIARIO RÍO NEGRO. Derrame en Bandurria. Denuncias exigieron que el Subsecretario de Ambiente de Neuquén, Juan de Dios Lucchelli y funcionarios de esta área asumieran responsabilidades.

En octubre del mismo año, un derrame de petróleo por un pozo fuera de control en el área Bandurria Sur afectó un total de 47 hectáreas, según reportó YPF, la empresa con operaciones de explotación en el sector. Greenpeace argumentó luego que la cifra real de zona afectada alcanzó las 80 hectáreas, a menos de 5 kilómetros de la ciudad de Añelo.13

¿Cuál es el saldo de contaminación ambiental?

En total, las compañías petroleras de la Cuenca Neuquina reportaron 3.368 incidentes ambientales entre 2015 y 2018, según cifras de la Secretaría de Ambiente de la Provincia, lo que significa 2.3 afectaciones ambientales por derrame al día.14 Esta cifra contrasta con las promesas de fracking seguro a la población, al inicio de las operaciones con la técnica de fracturamiento hidráulico en 2013.15

Es sabido que los impactos por derrames de petróleo en un ecosistema pueden variar. Depende de las características del hidrocarburo y del lugar donde ocurre el derrame.16 Sin embargo, todos son destructivos y altamente tóxicos para la naturaleza, lo que inquieta a la Confederación Mapuche de Neuquén y otras comunidades aledañas a las zonas de explotación en Vaca Muerta.17

El argumento para continuar justificando la creación de más pozos para fracking en Argentina es que hay que exigirle a las compañías petroleras que cumplan con las normas y leyes ambientales con rigurosidad. Pero la rigurosidad para la protección del medio ambiente genera costos. Esto, tal vez, puede dar miras a los frecuentes eventos de negligencia registrados en una industria que, para ser competitiva, se ve en la necesidad de reducir costos operacionales a como de lugar.18

  1. Negron, N., 2019. Vaca Muerta: Fracking leaves heavy footprint in Patagonia. [online] Buenos Aires Times. Available at: <https://www.batimes.com.ar/news/economy/vaca-muerta-the-risky-bet-on-argentinas-fracking-industry.phtml> [Accessed 3 March 2021].
  2. Tomasula Y García, A., 2019. ¿Cómo Las Fugas De Metano Del Fracking Agravan El Cambio Climático?. [online] Interamerican Association for Environmental Defense (AIDA). Available at: <https://aida-americas.org/es/blog/como-las-fugas-de-metano-del-fracking-agravan-el-cambio-climatico> [Accessed 15 January 2021].
  3. Magill, B., 2015. Water Use Rises As Fracking Expands. [online] Scientific American. Available at: <https://www.scientificamerican.com/article/water-use-rises-as-fracking-expands/> [Accessed 16 January 2021].
  4. Ecopost, n.d. El Fracking Y Su Demanda De Agua – Ecopost.Info. [online] Ecopost.info. Available at: <http://www.ecopost.info/el-fracking-y-su-demanda-de-agua/> [Accessed 15 January 2021].
  5. Greenwood, M., 2016. Toxins Found In Fracking Fluids And Wastewater, Study Shows. [online] YaleNews. Available at: <https://news.yale.edu/2016/01/06/toxins-found-fracking-fluids-and-wastewater-study-shows> [Accessed 15 January 2021].
  6. Earthworks, n.d. Hydraulic Fracturing – What It Is. [online] Earthworks. Available at: <https://www.earthworks.org/issues/hydraulic_fracturing_101/> [Accessed 16 January 2021].
  7. Greenwood, M., 2016. Toxins Found In Fracking Fluids And Wastewater, Study Shows. [online] YaleNews. Available at: <https://news.yale.edu/2016/01/06/toxins-found-fracking-fluids-and-wastewater-study-shows> [Accessed 15 January 2021].
  8. Greenwood, M., 2016. Toxins Found In Fracking Fluids And Wastewater, Study Shows. [online] YaleNews. Available at: <https://news.yale.edu/2016/01/06/toxins-found-fracking-fluids-and-wastewater-study-shows> [Accessed 15 January 2021].
  9. Himitian, E., 2020. Vaca Muerta. Denuncian A Una Empresa Y A Neuquén Por Desechos Sin Tratar. [online] Lanacion.com.ar. Available at: <https://www.lanacion.com.ar/sociedad/vaca-muerta-denuncian-empresa-neuquen-desechos-petroleros-nid2544436> [Accessed 16 January 2021].
  10. Kurzgesagt, 2013. Fracking Explained: Opportunity Or Danger. [online] YouTube. Available at: <https://www.youtube.com/watch?v=Uti2niW2BRA> [Accessed 16 January 2021].
  11. Greenpeace, 2018. Cómo las investigaciones de Greenpeace ayudaron a descubrir un vertedero de residuos ilegal y rastrear a los responsables.. [online] Greenpeace.org.ar. Available at: <https://greenpeace.org.ar/vacamuerta/Nuestra-investigacion.pdf> [Accessed 3 March 2021].
  12. Greenpeace, 2018. Cómo las investigaciones de Greenpeace ayudaron a descubrir un vertedero de residuos ilegal y rastrear a los responsables.. [online] Greenpeace.org.ar. Available at: <https://greenpeace.org.ar/vacamuerta/Nuestra-investigacion.pdf> [Accessed 3 March 2021].
  13. Aranda, D., 2019. Contaminación Y Militarización En Vaca Muerta | TERRITORIOS. [online] Darioaranda.com.ar. Available at: <https://www.darioaranda.com.ar/2019/09/contaminacion-y-militarizacion-en-vaca-muerta/> [Accessed 15 January 2021].
  14. Idep Salud, 2018. Los derrames de Vaca Muerta | En 10 meses de 2018, se produjeron casi mil incidentes ambientales. [online] IDEP SALUD. Available at: <http://idepsalud.org/los-derrames-de-vaca-muerta-en-10-meses-de-2018-se-produjeron-casi-mil-incidentes-ambientales/> [Accessed 3 March 2021].
  15. Idep Salud, 2018. Los derrames de Vaca Muerta | En 10 meses de 2018, se produjeron casi mil incidentes ambientales. [online] IDEP SALUD. Available at: <http://idepsalud.org/los-derrames-de-vaca-muerta-en-10-meses-de-2018-se-produjeron-casi-mil-incidentes-ambientales/> [Accessed 3 March 2021].
  16. NOAA, 2020. Oil spills | National Oceanic and Atmospheric Administration. [online] Noaa.gov. Available at: <https://www.noaa.gov/education/resource-collections/ocean-coasts/oil-spills> [Accessed 3 March 2021].
  17. Greco, S., n.d. Contaminación por la industria petrolera. Available at:<https://www.mendoza.conicet.gov.ar/portal/enciclopedia/terminos/ContamPetr.htm> [Accessed 16 January 2021].
  18. Sen, S., 2019. The Vaca Muerta Play: Gaining competitive economics through operational efficiencies. [online] IHS Markit. Available at: <https://ihsmarkit.com/research-analysis/the-vaca-muerta-play.html> [Accessed 3 March 2021].